L'origine des dinosaures

Ils fascinent et passionnent les grands et petits mômes mais ça n'est pas toujours facile de savoir ce qu'est vraiment un dinosaure ! Tous les animaux disparus ne sont pas forcément des dinosaures ! Un petit tour d'horizon avec les médiateurs scientifiques du Paléospace de Villers-sur-Mer pour en savoir un peu plus !

Qu'est-ce qu'un dinosaure ?

 Le mot "dinosaure" a été inventé en 1842 par un paléontologue anglais (Richard Owen) pour désigner des ossements fossiles ressemblant à ceux des lézards mais "terriblement" grands. On retrouve dans ce mot les racines grecques Sauros (le lézard, le reptile) et Deino (terriblement grand).

Les dinosaures sont des animaux qui vivaient à l'ère Mésozoïque (ou Secondaire), entre 230 et 65 millions d'années avant nous. Ce sont des animaux terrestres.
Les grands reptiles marins comme les ichthyosaures (au Paléospace on trouve Anna, l'ichthyosaure Ophtalmosaurus), les plésiosaures et les mosasaures ne sont donc pas des dinosaures. Ils ont des pattes dont les coudes et les genoux ne s'écartent pas du corps. Les crocodiles et les lézards ne sont donc pas des dinosaures. Ils ont la peau recouverte d'écailles ou de plumes. Les ptérosaures ne sont donc pas non plus des dinosaures.
Les paléontologues ont découvert que les oiseaux sont les descendants des dinosaures qui portaient des plumes. Surprenant non ? On peut donc dire que les oiseaux sont des dinosaures. Cependant le mot dinosaure désigne en général les dinosaures qui ne sont pas des oiseaux.

 

Comment sont-ils apparus ?

Les dinosaures apparaissent peu de temps après la crise biologique importante de la fin de l'ère Paléozoïque (Primaire) il y a 250 millions d'années. Celle-ci entraina la disparition notamment des célèbres trilobites.

Les dinosaures font partie des groupes qui vont utiliser les sources de nourritures laissées disponibles par la disparition des animaux du Paléozoïque et vont se différencier des autres reptiles il y a environ 230 millions d'années. C'est également à cette époque qu'apparaissent les premiers mammifères.
Une nouvelle crise biologique, ainsi que la séparation des continents à la fin du Trias et début du Jurassique il y a 200 millions d'années, va permettre d'augmenter encore le nombre de dinosaures différents.

 

Comment ont-ils disparus ?

Il y a 65 millions d'années une nouvelle crise biologique va cette fois faire disparaître tous les dinosaures (tous ceux qui ne sont pas des oiseaux !) mais également de nombreux autres animaux comme les ptérosaures, les reptiles marins (ichtyosaures, plésiosaures et mosasaures) et les célèbres ammonites.

On ne sait pas toujours très bien pourquoi certains animaux comme les dinosaures, les ptérosaures et les ammonites disparaissent alors que les nautiles, les crocodiliens et les mammifères survivent. Mais beaucoup de choses ont pu bouleverser le mode de vie de tous les êtres vivants il y a 65 millions d'années. Voici les principales :
Le niveau de la mer a brutalement baissé. Ceci a fait diminuer l'espace où vivent de nombreuses algues et animaux marins. La diminution ou la disparition de ces algues et animaux a pu faire disparaitre les plus gros animaux qui les mangeaient.

Un grand volcan est entré en éruption. En déversant une énorme quantité de lave (que l'on appelle aujourd'hui les Trapps du Deccan), le volcan a également rejeté beaucoup de gaz qui ont fait changer la température à la surface de la Terre. Une météorite de près de 10 km de diamètre s'est écrasée sur Terre (dans le golfe du Mexique). En projetant d'énormes quantités de poussières dans l'air, le choc a pu priver la Terre de lumière. Cette "nuit" a pu durer assez longtemps pour empêcher les plantes de pousser et peut-être priver de nourriture un grand nombre d'espèces.

Comme la crise de la fin du Paléozoïque a favorisé le développement des dinosaures, la crise de la fin du Mésozoïque a favorisé le développement des mammifères. Pourtant en comparant les 5400 espèces de mammifères aux 10000 espèces d'oiseaux on peut se demander si les dinosaures ne sont pas toujours le groupe dominant sur Terre...

Les médiateurs scientifiques du Paléospace de Villers-sur-Mer
Violaine Saint-Martin pour Momes.net - Juillet 2012

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