Comment vivaient les seigneurs et les chevaliers au Moyen-Age

Au Moyen Age, la société française repose sur le système féodal. Après le roi, les seigneurs sont les hommes les plus puissants du royaume. Qui sont-ils ? Comment vivent-ils ? Et les chevaliers ? Vous trouverez ici les réponses pour l'expliquer à votre enfant.

La France à l'heure du système féodal :

Au Moyen-Age, la société est organisée autour de trois ordres :

  • les hommes d'Église, ceux qui prient
  • les nobles (prince, seigneur, chevalier), ceux qui combattent
  • les paysans (vilains et serfs), ceux qui travaillent.

Les origines du système féodal (du latin "fief") datent de l'époque de Charles Martel (688-741). L'homme d'état et chef militaire est alors désireux de réorganiser son armée. Pour créer une cavalerie, il attribue des terres à ses soldats les plus valeureux pour qu'ils puissent s'acheter un cheval et l'entretenir. En échange, les guerriers doivent lui apporter leur aide et combattre pour lui.

Par la suite, l'empereur Charlemagne (742-814) divise son empire en comté. Chaque comte est responsable du territoire qui lui est attribué. En contrepartie, il doit jurer fidélité à l'empererur et lui reverser la part d'impôts qui lui revient.

Après la mort de Charlemagne, l'Europe connaît une longue période d'instabilité. Avec notamment l'invasion des terribles "Normands", ces Vikings qui massacrent les gens et dévastent tout sur leur passage... Les gens vivent dans la peur de la guerre.

Les grands seigneurs du royaume donnent des fiefs à des petits seigneurs qui se mettent à leur service et sont prêts à lui apporter un soutien militaire. La France est découpée en une multitude de fiefs, chacun géré par un vassal qui dépend d'un seigneur plus puissant que lui. Ce seigneur peut lui-même être le vassal d'un suzerain encore plus important.

Fief, vassal, suzerain, ça veut dire quoi ?

  • Fief : bien, droit ou revenu qu'un vassal tenait de son seigneur. Le plus souvent, il s'agissait de terres.

  • Vassal : qui était en état de dépendance par rapport à un autre et dont il avait reçu un bien, droit ou revenu. Le vassal lui rendait foi et hommage et était soumis à diverses obligations.

  • Suzerain : seigneur qui avait concédé un fief à un vassal. Le suzerain devait protection et justice à ses vassaux.

Qui sont les seigneurs ?

Les seigneurs sont des hommes puissants. Leurs pouvoirs sont économiques, judiciaires et militaires. Leur statut les place en haut de la hiérarchie sociale du Moyen-Age.

Mais il promettent fidélité au roi dont ils sont les vassaux. Le roi, quant à lui, est le suzerain de tous les suzerains. Il est le "seigneur suprême".

Les seigneurs sont propriétaires d'un ensemble de terres. C'est la seigneurie. Ils vivent et chassent dans une partie de leur domaine (la réserve). Mais, ils octroient une autre partie (les tenures) aux paysans. Ils leur apportent aussi leur protection en cas d'attaque, mais exigent de ces vassaux des redevances et du travail (la corvée).

Sur leurs terres, les seigneurs rendent la justice. Mais, ils sont avant tout des guerriers qui défendent leur domaine, forment les futurs chevaliers et apportent leur soutien militaire à leurs suzerains. Ils participent également aux croisades, ces campagnes militaires chrétiennes du XIe siècle au XIIIe siècle lancées pour délivrer les Lieux saints.

Et les chevaliers dans tout ça ?

Le chevaliers sont des guerriers, vassaux d'un seigneur . Ils protègent son domaine et font la guerre en son nom, en échange de terres. Ils sont souvent d'origine noble, mais certains sont des descendants de paysans. Ils doivent respecter un code d'honneur et protéger les faibles. Quand ils ne sont pas à la guerre, ils participent à des tournois pour s'entraîner et parader.

Reconstitution d'une bataille de 1361

Les garçons destinés à devenir chevalier sont formés, à formés dès leur 7 ans. Il vivent dans la maison d'un seigneur, chargé d'être leur parrain. Ils doivent suivre un apprentissage rigoureux. C'est une éducation militaire : on leur apprend le maniement des armes et à monter à cheval.

Une cérémonie marque l'entrée de ces garçons au sein de la chevalerie, c'est l'adoubement. À genoux face à son seigneur, le futur chevalier prête serment sur l'Évangile. Il est frappé aux épaules par l'épée de son seigneur et, par ce geste symbolique, il devient chevalier. Il reçoit alors on épée, ainsi que tout un équipement : le heaume qui est un casque muni d’une visière, le haubert qui est une longue tunique constituée de mailles en fer , l’écu qui est le bouclier, la lance et un cheval.

L'adoubement de Lancelot

Quelle est la hiérarchie entre les différents seigneurs ?

Il existe une hiérarchie dans la noblesse entre les différents seigneurs. Elle se manifeste notamment à travers les titres de noblesse qu'ils portent. Les voici, du plus puissant au moins puissant :

  • Duc
  • Marquis
  • Comte
  • Vicomte
  • Baron
  • Chevalier

Pourquoi les seigneurs érigent-ils des châteaux ?

Les seigneurs vivent dans des châteaux. Ils en possèdent souvent plusieurs et changent souvent de lieu de résidence. Ils veillent à meintenir leur domaine en bon état et font réaliser des constructions, par exemple des ponts et des moulins.

A partir du Xe siècle, les seigneurs font construire des châteaux forts pour se protéger (ainsi que leur fortune) des attaques des autres seigneurs et des envahisseurs étrangers. Pour mieux voir l'ennemi arriver et pour une meilleure protection, ces châteaux sont bâtis sur des promontoires rocheux ou sur des buttes de terre artificielle (les mottes). D'abord en bois, ils sont ensuite édifiés en pierre.

Ces châteaux ont des murailles épaisses, des tours massives, des fossés larges et profonds et de hauts donjons. Les paysans vivent à proximité pour pouvoir être protéger en cas d'assaut ennemi.

Le chateau de Druyes

Les seigneurs ont-ils des loisirs ?

Quand ils ne sont pas à la guerre, les seigneurs ont de multiples distractions. Ils chassent beaucoup. Ils participent à des fêtes et à des tournois. Ils jouent aussi à des jeux, tels que les dés ou les échecs. Enfin, ils apprécient les spectacles des jongleurs, des musiciens et des troubadours, qui récitent des chants et des poèmes.

Illustrations :
Dessin représentant un tournoi de chevaliers (Freepik)
Reconstitution de la bataille de Wisby de 1361 (photo Flickr)
Détail d'un manuscrit Lancelot adoubé par le roi Arthur (© Bibliothèque nationale de France)
Le Château de Druyes (photo Flickr)

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Ann-Patricia Pitois Article mis à jour le